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19 king of fate

mission 19 【死の王】

少佐が一人部屋に戻ったのは、真夜中を過ぎた頃だった。
誰もいない部屋。
この喪失感は何だろう。
任務にとってはナビゲーターがいなくなることが不利だからか?
わかっている。あいつは人間ではない。
ただのデータだ。
元の世界に帰れば、最も見たくない顔でもある。
なのに
なぜだ……。

その時微かなノックの音がした。
「開いてるぞ」
音もなく黒い影が滑り込むようにして入ってきた。
「マイヤー、いやタナトスか」
「あなたは私たちを間違えませんね」
「少なくともヒプノスなら、俺を呼びつける」
そう言いながら少佐は、タナトスに身振りで座れと促す。
「すみませんでした。あなたが関わらなければ、傷つけることはなかったでしょう」
タナトスはいつものようなうさんくさい雰囲気はなく、本当にすまなさそうな口調で言った。
「俺は傷ついていない…あいつのおかげでな」
同情に満ちた視線に耐えられず、少佐は思わず目をそらした。
タナトスは立ち上がると、端末の前に行きスイッチを入れた。
「私、タナトスは死の王です。今日はあなたのために、少しだけ黄泉の国の扉を開けましょう」
コンピューターのディスプレーに人らしき影が映る。
やがて輪郭が明瞭になるにつれ、伯爵の顔を形作った。
「これ以上の安定は無理だ。どのくらいの間接触できるかわからないから
話は手短に」
そう言いながら少佐に椅子を明け渡した。
「少…佐…」
コンピューターから多少機械的だが伯爵の声。
「馬鹿もん…お前…」
時間がない、だが何を言えばいいのか……
「君を助けたかった」
「何故だ?」
「もし私がオリジナルならば『愛故に』とでも言うのだろう。
 もちろん私は本物の伯爵ではない。私が今までしてきた行動は、
 オリジナルの性格を元にするというよりも、今までの君との接触に置いて構築してきた。
 だが、私にはわかる。オリジナルがなぜ君を好きなのか。

 君は『リアル』だ。君の中の現実は、強い。
 そしてその力強い生命力は美しいと思う。
 オリジナルは言うだろう。美の前には自分の命すら投げ出す事もあろうと。
 それは少佐、君だからというのは大きい。しかしそれだけでなく生きている者を守りたい。
 人の生を通して、自分も生きているという感覚をつかみたかった。」
少佐は何も答えることができず、ただ画面を眺めるだけだった。
ディスプレイの中の画像は、かなり荒れている。だが伯爵の表情は微笑んでいるようにも見られる。
「私自身驚いている。これが“考える”ということだろう?
 いつの間にか私は望んだ物を手に入れていたらしい。
 それに、君も変わった。出会った頃の君ならば、私の話を聞いてくれなかったろうね?」
「だがお前は今…」
今は死んでいる?それとも何と言えばいいんだろう?
困惑する少佐の表情が見えたのだろうか、伯爵はくすり、と笑ったようだ。
「元々私はデータの集積にすぎない。貴方が気にすることはない。
 それよりも、最後に君に贈り物をあげるよ。
 今までこのネットワークは、この世界だけにつながっていた
 それを外の世界につなげてあげるよ。ただしヒプノスに見つかるまでかもしれないけれど」
画面のノイズがさらに強くなる。タナトスの方を見ると、彼は黙って首を横に振った。
「少佐……」
乱れる画面の中、伯爵がゆっくりと手を振る。
そして、画面は何も映すことのない暗黒へと変わった。
少佐は一息つくと、メーラーを立ち上げ情報部のアドレスを打ち込んでみた。
『A、その後の状況を報告せよ』
時間が同じ流れならば、もう夜中だ。だが程なく返事が返ってきた。
『少佐、よくご無事で。
 会議は中止。ホストコンピューターの位置と主要施設の確定進んでいます』
『了解。引き続き調査しろ』
『ご無事で…みんな少佐の帰りを待ってます』

通信が終わるまで、タナトスは黙って見守っていた。
「礼を言う」
「いや、こちらこそだ。
 ヒプノスを止めてくれたね?」
「ああ。
 ——ところで、そろそろ何が起こっているか
 話してくれてもいいんじゃないのか?」
「そうですね」
少佐はタナトスがあっさりと同意するのに驚きながらも、彼の正面に椅子を引きずっていった。
「話せ」
そして初めてヒプノスプロジェクトの全貌が語られることになる。

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